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藍莓子

機遇號著陸的地點是子午平原(Meridiani Planum)─ 首個為研究礦物學(mineralogy)而選的著陸點。礦物學被引入太陽系探索,行星科學家可以不單止研究地面的化學成份,更能從岩石中的化合物和結晶形態分析水的影響。1997年到達火星的火星全球勘測者號的熱放射光譜計(Thermal Emission Spectrometer, TES),完成了火星的礦物分佈圖,行星科學家選擇機遇號的著陸點為子午平原是因為在礦物分佈圖上,這埵陸爭t量的赤鐵礦(Hematite)。


圖七 機遇號著陸點的赤鐵礦分佈圖,由高(紅色)至低(藍色),
一大片藍色的地方為登陸時撞擊的痕跡
[Credit: NASA/JPL/ASU/Cornell]

圖八 機遇號著陸點的泥土,放大可見這些泥土非常幼細,左下角的沙粒直徑為3mm [Credit: NASA/JPL/USGS]

赤鐵礦是氧化鐵(iron oxide)的一種,在地球很常見,它的形成過程有很多種,大部份都跟水有關。軌道照片所示,子午平原上高赤鐵礦含量的岩石均呈現層化(layered)、容易侵蝕的表徵,而且赤鐵礦佈滿了渠道(channels)、地勢低的地方,這告訴了我們這些岩石是沉積而成,不可能是火山岩或風化而成。在機遇號成功著陸後傳送回地球的第一批相片,地質學家們立即認出著陸點地面上佈滿外露的沉積岩(sedimentary rocks outcrops),出現了一個又一個火星上從未看過的景象。子午平原上的岩石的含硫量達30-40%,遠比古塞夫隕石坑的多,這只可能由高含硫量的水蒸發而成。


圖九 子午平原上的船長岩(El Capitan),
一塊機遇號分析很透徹的外露沉積岩
[Credit: NASA/JPL/Cornell]

圖十 利用機遇號微觀拍攝器(Microscopic Imager)放大的船長岩
[Credit: NASA/JPL/USGS]

赤鐵礦以1mm至5mm直徑的圓球形式存在,漫遊車組人員匿稱其為藍莓子(blueberries),它們出現在岩石層中,也散落在地上,到處皆是。這些藍莓子是赤鐵礦在水中沉澱而成,它們的存在為子午平原上水的歷史留下清楚的印記。


圖十一 在機遇號著陸點鷹隕石坑(Eagle Crater)內,一塊名為莓子碗(Berry Bowl)的岩石,周圍都佈滿了藍莓子
[Credit: NASA/JPL/Cornell]

圖十二
放大後的藍莓子
[Credit: NASA/JPL]

子午平原的地形非常平坦,在其他行星中也難以找到如此平坦的平原。軌道勘測赤鐵礦的分佈告訴我們這媕雩茯O一個獨立的湖或一個細小的海,而非全球性大洋的一部份,而附近也有高赤鐵礦含量的層化石,在這地帶可能曾有上千個湖泊存在。


圖十三 機遇號到達火星快兩年,現在它正前往黑暗神隕石坑 (Erebus Crater),
中途經過奧林匹克(Olympia),有一大片外露的沉積岩[Credit: NASA/JPL/Cornell]

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cheungszeleung@gmail.com LAST UPDATE: 13/3/2015