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軌道夥伴

機遇號和勇氣號所得到的科學結果是完全不同的,一個著陸在乾旱的地方,幾十億年來沒有水的沖擦,另一個著陸於佈滿湖的地方,火星的過去根本不可以一概而論,每個地方也有自己的歷史,所以我們要知道火星的過去曾否有過全球性的大洋,還需要到更多的地方作地質考察。


圖十四 由火星全球勘測者號拍到的沖溝,照片是兩個位於薩瑞南大陸(Sirenum Terra)
中牛頓盆地(Newton Basin)的隕石坑,沖溝由地底釋出的水沖刷坑壁而成
[Credit: NASA/JPL/MSSS]

軌道器可以分工合作幫忙分擔此工作,除了全球勘測者的TES外,火星漫遊號的熱放射照相系統(Thermal Emission Imaging System, THEMIS),火星特快號的OMEGA(Observatoire pour la Minmralogie, l’Eau, les Glaces, et l’Activitm; Visible and Infrared Mineralogical Mapping Spectrometer),能對整個火星作掃描,同時它們也配合著地面的勇氣號和機遇號,為火星作全方位的勘測,為漫遊車提供導航、火星天氣資訊,也作為漫遊車與地球通訊的中轉站等。


圖十五 火星普羅米修尼大陸(Promethei Terra)上漏斗形狀的隕石坑,
然而實際上是兩個由冰川所覆蓋的隕石坑 [Credit: ESA/DLR/FU Berlin (G. Neukum)]

以OMEGA的近紅外線波段光譜探測火星表面的礦物比TES或THEMIS要好,OMEGA的分辦率(Spatial resolution)較高,而即將到達火星的火星勘察軌道器配置了比OMEGA分辦率高10倍的火星精簡勘察拍攝光譜計(Compact Reconnaissance Imaging Spectrometer for Mars, CRISM)能夠與OMEGA一起從軌道探究火星的水成礦物,預期會發現大量外露沉積岩,到時新建的火星漫遊車發展將會追不上軌道器的發現,發現赤鐵礦的地點會增多,該時漫遊車的數量可能會供不應求。

其實火星上的水並非在近年完全消失掉,地質學家從火星全球勘測者號的相片中看到一些隕石坑或山崖邊的沖溝(gullies),這些沖溝是由地底溶化的冰沖流出來的水形成,另外火星特快號也發現火星上有較近代的冰川(glaciers)橫越山脈和隕石坑。

這些探索任務告訢我們,火星是一個區域性地質變化很大的行星,火山岩和沉積岩變化多端,以往曾經一度有過一段短時間是溫暖潮濕,甚至乎水在火星上造成嚴重的泛濫,使火星上佈滿河溝的網絡,但後期火星變為寒冷乾涸之地,然而機遇號著陸的子午平原是例外的近代海床,火星上的水像迷一般的存在著,雖然現在以冰的形式存在,但它很不穩定,在不經意的時間會突然間轉化為水躍現成沖溝。

圖十六 利用漫遊車上的全景照相機(panoramic camera),勇氣號(左)和機遇號(右)的自拍照
[Credit: NASA/JPL/Cornell]


圖十七 耐力隕石坑(Endurance Crater)的燃燒崖(Burns Cliff)是子午平原中的一大塊外露岩,
含豐富的硫的鹽類。圖中的機遇號是科學家利用了荷里活特技的虛擬技術加上照片
[Credit: NASA/JPL/Cornell]

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