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7年土星之旅

近期另一個振奮人心的探索任務是到訪土星的卡西尼(Cassini)任務,這個耗資260億港元的計劃是史上最寵大、最昂貴的。90年代,美國太空總署提出要以「更快、更便、更好」為宗旨來進行太陽系的探索,不再以開發單一配備精良的探測船,而是分拆各類儀器成多艘探測器分階段進行任務,火星探路者號便是這個時代下的產物。卡西尼由1982年開始籌備,是美國太空總署舊有單一大型太陽系探測船的最後一艘,同時也是史上配備最精良的探測船。雖然後期檢討所得,「更快、更便、更好」的政策因為節省資金而換來多次任務的失敗,美國會重開大型探測船的任務,但卡西尼依然是至今史上的最寵大最先進的任務。


圖十八 1997年發射的卡西尼-惠更斯任務,是史上最寵大的探測船,前往土星系統,
這船有兩層樓高,重5300kg,載負著登陸土衛六泰坦而設的惠更斯登陸器(右面) [Credit: NASA/JPL]

以土星為目的地,卡西尼號在1997年的反核抗議聲中發射升空,經過7年的旅程,2004年終於到達土星軌道。卡西尼配有12台科學儀器,而更重要的是卡西尼上還載有為闖入土衛六泰坦(Titan)大氣層而設的登陸器惠更斯號(Huygens),繼月球、金星、火星後,泰坦成為人類第4個也是最遙遠成功登陸的天體。卡西尼跟以往探索土星的一次性飛掠(flyby)任務不同,卡西尼進入了土星的軌道,會用最少4年時間,74次軌道接近觀測土星的大氣、環、磁層、衛星等。


圖十九 卡西尼於2004年抵達土星,土星最特別之處莫過於它的光環系統,它是一顆氣體巨星,
赤道直徑為120500 km,地球的9.5倍 [Credit: NASA/JPL/SSI]

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